一位神秘企业家可能终会给我们带来飞行汽车

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2020-11-26 10:58

JobyAviation是一家拥有近10亿美元投资的航空公司,它承诺到2023年让空中出租车投入使用。
乔·本·贝维特第一次想到建造一架垂直起降的直升机,这是在他读小学二年级的时候,当时他正沿着位于加州北部红杉林中的一个没有电网的嬉皮士聚居地,沿着4.5英里长的路程去他家。Bevirt微笑着说:“那是一条漫长而又漫长的山路,它使我梦想有一条(交通)更好的路。”
40年后,贝维尔特离这一目标并不遥远。Bevirt在“冲浪圣地”SantaCruz外的一个农场悄然发明了一种电动飞机,它装有六个倾斜的螺旋桨,据他透露,这种飞机能载着一名飞行员和四名乘客以200英里/时的速度飞行150英里,并且飞行时的动静小到足以淹没城市生活的噪音。专家们猜测,这架还没有命名的飞机可能要花费40万至150万美元,但是Bevirt对它的设想是,它可以成为从屋顶到屋顶的庞大空中出租车网络的基础——并且他打算自己建立并运营这样的网络。贝维尔特的梦想是把城市居民从乱七八糟的道路上解放出来,并以相当于UberX的价格(他希望也能如此)为十亿人每天节省一小时——大约2.5美元/英里。

空中出租车

虽然听起来有些疯狂,但47岁的贝维尔特有一些坚定的信徒。一月份,丰田公司向JobyAviation投资了大约4亿美元,其他投资者包括LaurenePowellJobs的EmersonCollective和JeffSkoll的Capricorn投资集团(CapricornInvestmentGroup),后者也是特斯拉的早期投资者。乔比总共融资7.45亿美元,最近的估值是26亿美元。丰田首席执行官AkioToyoda告诉Bevirt,他希望通过Joby来实现祖父丰田喜一郎的飞车梦想。丰田汽车的创始人丰田喜一郎在二战前也曾研制过飞机。如今,丰田的工程师正在改进Joby飞机的零部件,使其易于大规模生产,而且与汽车工业比起来,与航空工业更相似。它们也帮助Bevirt在蒙特雷县(MontereyCounty)建了一个工厂,并计划每年在那里生产成千上万的飞机。
Joby是众多类似的创业公司中资金最充裕、最有价值的公司之一。新公司试图利用电池和电机的技术进步,摆脱航空工业对化石燃料的依赖,制造新型飞机作为空中出租车,包括自动驾驶飞机。谁也不知道这个产业会有多大——或者是否会起步——但华尔街正在抛出一些重要数据。根据摩根士丹利(MorganStanley)的一份报告估计,到2040年,这种类型的飞机将为全球带来每年6,740亿美元的机票收入。
乔比的飞机有6个电推进装置,即使一个引擎出现故障也能使机身悬在空中。其独特的桨叶形状使垂直起落时比直升飞机更安静,倾斜飞行时则几乎无声响。
Bevirt说:“如果我们的飞机能够飞,我们可以将街道变成公园,从根本上使我们的城市更适合居住。”
一百年来,梦想家们试图制造一辆飞车(但没有成功)。怀疑者认为,Joby和他的竞争对手至少还有10年的时间,因为当今最好的电池所能提供的能量仍然比同等重量的航空燃料少14倍。由于推进飞机的直线飞行需要很大的阻力,所以他们说,在电池改进之前,电动空中计程车的飞行距离和载客量都太小,不能实现商业价值。除此之外,这些公司还承担着让监管者相信他们的飞机能够安全飞行的艰巨任务。
贝维特说,他可以用目前最高水平的锂电池来制造一个安全可靠的飞行器,它是电动汽车的动力来源。乔比是唯一一家按照优步雄心勃勃的时间表承诺于2023年推出城市空中出租车服务的创业公司。贝维特还表示,他将于那年获得美国联邦航空局的安全认证,这可能会让乔比成为第一个跨越这个困难障碍的电动空中出租车制造商。
贝维尔特生长在一个经营小型农场的社区,在那里他接受了早期工程教育,包括和他的父亲罗恩·贝维尔特一起帮助维修农场设备,建造房屋等等。朗·贝弗特在1960年代成为了一名嬉皮士。KenKesey(JoeBen)是嬉皮士组织(SometimesaGreatNotion)的领导人,也是《飞越疯人院》(OneFlewOvertheCuckoo’sNest)一书的作者,他在书中扮演了一个角色。)
当他成年后,贝维特在440英亩的隐蔽林地和能俯瞰太平洋的草地上,用明显的资本主义色彩重建了这个社区。在收购这一巨大资产时,他通过出售早期业务获得了资金,其中包括velocity11,一个生产潜在药物的液体处理机器人公司,以及GorillaPod——一个支持柔性照相机三角架的公司。这片土地上还有一个废弃的采石场,因为贝维尔特曾在那里进行过早期的试飞。员工们也都曾经住在这块地的一座小别墅里,并在附近盖了房子。Bevirt在下定决心开发飞机之前,也在这里孵化了其他的创业公司,并把大家聚集在一个巨大的谷仓里一起工作。贝维尔特甚至还建立了一个有机农场,用来为雇员提供食物,在那里养鸡、养蜂,以生产鸡蛋和蜂蜜。
这样的环境使得团队紧密地团结在一起——Joby航空公司的一些员工将一起冲浪,开始新的一天,最后在户外的烤炉旁举行比萨派对,结束这一天。分组会议还会不时被“耶耶”的鼓动所打断。
ToyotaAIVentures丰田人工智能合资企业的董事总经理JimAdler表示:“这是一种鼓吹互相鼓励、互相拥抱的文化,而JoeBen的确流行这种文化。”Adler曾经说服同事们在2017年投资Joby。”他评价贝维尔特说:“他精力旺盛,感染人。
尽管Joby参与了优步的空中拼车项目,Bevirt的商业模式中有很大一部分都是运营他自己的拼车网络。这样可以吸引投资者。阿德勒表示:“如果它仅仅是一种交通工具,没有提供相关服务,我就不会进行投资。
但是,建立一个飞行网络所需的降落平台,预定软件和其他基础设施都要求投资者有更多的资金和耐心。Joby除了建立自己的机队之外,并没有出售飞机的计划,这也进一步拖延了投资者收回其扩张所需的数十亿美元。
Joby的5座设计增加了它在拼车方面的潜在收益,而德国Volocopter公司和中国亿航公司正在研发的更小、机械结构更简单的多轴直升机。但乔比的飞机也有一个缺点,那就是:重量过重。它的大部分重量来自于电池,而根据卡耐基梅隆大学电池研究专家VenkatViswanathan从Bevirt与《福布斯》杂志共享的飞机参数中获得的模拟实验数据显示,还不清楚这些电池是否有足够的电量来完成这项工作。
根据Viswanathan的研究小组估计,如果Joby想要达到总重量4,800磅的飞机能够达到的150英里航程(但在飞行测试中并未达到),以及美国联邦航空局要求的备用能力,他还需要另外一个2,200磅的电池。除5个乘客外,大约1,000磅的重量留给了飞机机身,座椅和飞机,只剩下1,600磅,只有总重量的33%。这个比例比任何经认证的量产飞机都要低35%。这就导致了这样的结果:或者,正如贝维特所说,Joby制造了一种前所未有的轻巧高效的机身,或者,它的航程将会降低。另外一个令人担心的问题是,为了得到美国联邦航空局的批准,Joby可能还需要做一些安全方面的调整,以增加飞机的重量。
Bevirt说:“我们正在做一个非常困难的事情,这不仅是对飞机的技术挑战,而且也将改变地球上每一个人每天的活动方式。”

(图/文编译:飞行汽车 http://www.flycar.com.cn/)

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